Nattergal er en 15-17 cm lang trostefugl med et vingespenn på 24-27 cm og en vekt på omtrent 30 gram.

Den er gråbrun på oversiden med rustrød tone i stjert og overgump. Brystet og nedre delen av strupen har tydelige, grå vatteringer. Strupen er ellers lysegrå eller hvit med en utydelig, gråbrun stripe på hver side. Buken er lyst gråbeige. Kjønnene er like i utseende.

Nattergalen er Nordens og Øst-Europas nattergal, og utseendet kan nok være overraskende hverdagslig, da fuglen høres oftere enn den ses. Den er en ikke like melodisk erstatning for den egentlige nattergalen i Vest- og Sør-Europa, sørnattergal (Luscinia megahynchos). Nattergalen mangler en karakteristisk lokkelyd. Den varsler med en gjennomtrengende, rett, knirkende lyd. Sangen er mer høylytt enn vakker, men fuglen er likevel en fremragende sanger. Hvem har vel ikke stoppet opp og bare stått og lyttet til de vakre, klare tonene som sprer seg i den lyse sommernatten? På stille netter kan sangen høres på flere kilometers avstand. Men som bildene over viser, kan den også påtreffes syngende på dagtid.

Føden består av insekter, meitemark, edderkopper og bær. Hekkingen foregår i tett, fuktig, skyggefull løvskog, men også i frodige parker og hager. Reiret plasseres lavt og bygges av tørre blader fra f.eks. eik og bøk, og er fôret med myke gresstrå. Hunnen legger 5 egg som klekkes rundt St. Hans.

Nattergalen overvintrer i det sørlige Afrika, og er en sommergjest i Norge fra mai-august. Den finnes i langs kysten i Sør-Norge, men er vanligst i områdene rundt Oslofjorden.